Ο πρώτος Αφροαμερικανός πιλότος που πολέμησε στον Α’ Παγκόσμιο έγραψε στο αεροπλάνο του «το αίμα όλων είναι κόκκινο».


Στην τελευταία του δουλειά, ο Τζιν Μπάρλαντ ήταν χειριστής ανελκυστήρων στο κτίριο εταιρείας RCA στη Νέα Υόρκη. Είχε πιθανότατα το πιο εκπληκτικό βιογραφικό από όλους τους χειριστές ανελκυστήρων στην ιστορία. Γεννημένος το 1894, εγγονός ενός σκλάβου, ταξίδεψε ως λαθρεπιβάτης σε πλοίο για την Ευρώπη μόλις στη ηλικία των δέκα ετών. Άρχισε να πυγμαχεί επαγγελματικά στα 16 και όταν ξέσπασε ο Α΄Παγκόσμιος Πόλεμο κατατάχτηκε στη γαλλική Λεγεώνα των Ξένων. Η μονάδα πεζικού στην οποία ανήκε ήταν γνωστοί ως «Άγγελοι Θανάτου».

Ο Μπάρλαντ πολέμησε για δύο χρόνια στο μέτωπο και τραυματίστηκε σοβαρά στη μάχη του Βέρντεν. Στη διάρκεια της ανάρρωσης του, κατατάχθηκε στο σώμα της Αεροπορίας της Γαλλίας ως εθελοντής. Το 1917 έγινε ο πρώτος μαύρος πιλότος μαχητικών στον κόσμο. Στην πρώτη του αερομαχία ο Μπάλαρντ κατέρριψε ένα γερμανικό Φόκερ και στη συνέχεια μόλις που κατάφερε να φτάσει στις συμμαχικές γραμμές, πριν σταματήσει η μηχανή του και κάνει αναγκαστική προσγείωση. ‘Όταν επέστρεψε στη βάση, οι μηχανικοί μέτρησαν 78 τρύπες από σφαίρες στο αεροπλάνο Σπαντ, που πετούσε. Πήρε μέρος σε πολλές αερομαχίες σε μια επιβεβαιωμένη και μια ανεπιβεβαίωτη κατάρριψη. Ο Μπάρλαντ έβλεπε ολόκληρη τη ζωή του ως μια μάχη κατά των διακρίσεων. 

Ζωγράφισε στο αεροπλάνο του το σλόγκαν «Tout le sang qui couple est rouge», «Το αίμα όλων είναι κόκκινο», όταν οι Ηνωμένες Πολιτείες μπήκαν στον πόλεμο το 1917, αλλά δεν έγινε γνωστός γιατί ήταν μαύρος. Μετά από τον πόλεμο έγινε πασίγνωστος στο Παρίσι. Έκανε μαθήματα για να μάθει τύμπανα λόγω της τρέλας της εποχής με τη τζαζ και έπιασε δουλειά ως επικεφαλής μιας μπάντας στο μπαρ Ζιγκ Ζακγ του Ζέλι στη Μονμάρτρη. Αργότερα, απέκτησε το δικό του κλαμπ. Αλλά η στρατιωτική του θητεία δεν είχε τελειώσει ακόμα. Το 1939 ο Μπάλαρντ στρατολογήθηκε για να συγκεντρώσει πληροφορίες για τη γαλλική υπηρεσία πληροφοριών. Κατά την εισβολή των Γερμανών το 1940 πολέμησε για τη δεύτερη πατρίδα του και τραυματίστηκε σοβαρά. Έφυγε λαθραία από την Ευρώπη και επέστρεψε στις ΗΠΑ.

Ο Τζιν Μπάλαρντ από το Κολόμπους της Τζόρτζια έλαβε πάνω από 15 μετάλλια για τις υπηρεσίες του προς τη Γαλλία. Το 1954, όταν οι Γάλλοι άναβαν ξανά στο Παρίσι την αιώνια φλόγα στο μνημείο του Αγνώστου Στρατιώτη στην αψίδα του Θριάμβου, σε ποιον έκαναν την τιμή; Σε έναν χειριστή ανελκυστήρων από τη Νέα Υόρκη.


Σχόλια